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EV
câncer
Patologia. s. m. Tumor maligno que corrói as partes em que se desenvolve; conjunto de células de crescimento anormal que proliferam às expensas de células normais do corpo; carcinoma.
Designação genérica de qualquer tumor maligno, o câncer não é uma doença recente nem exclusiva do homem. Ele ataca todos os seres vivos e sua origem remonta às primeiras formas de vida na Terra.
O câncer é uma enfermidade que se caracteriza pelo crescimento autônomo e desordenado de células e de tecidos por motivos ainda desconhecidos. Atinge indivíduos de qualquer idade, sendo, porém, mais comum em pessoas adultas. Muitas das hipóteses levantadas sobre as causas do câncer caíram no descrédito da ciência; outras são ainda discutidas. O certo é que, se a doença incipiente for logo combatida, a sobrevida de um indivíduo canceroso poderá ser bem mais longa e, em certos casos, poderá até levar à cura.
A carcinogênese é o mecanismo que leva uma célula sã a se transformar em cancerosa. As células cancerosas, uma vez formadas, não se detêm em sua multiplicação. Invadem os tecidos adjacentes por via circulatória ou linfática, destruindo-os. O tecido neoplásico (canceroso) apresenta uma estrutura diferente da estrutura dos tecidos e órgãos de que se originou, com uma rápida e ilimitada capacidade de se reproduzir, perturbando o funcionamento normal dos órgãos. Por isso essas formações neoplásicas são chamadas de tumores malignos. Amiúde aparecem focos cancerosos secundários em pontos do corpo distantes do núcleo original: são as metástases.
Desde a formação da primeira célula cancerosa até a ocorrência de metástase, a evolução do quadro clínico costuma ser lenta. Dependendo da parte do corpo atingida, pode durar anos até sobrevir a morte. Sob todos os aspectos, os tumores malignos se contrapõem aos benignos: estes não são perigosos; crescem com mais lentidão do que aqueles e em geral não perturbam o bem-estar da pessoa nem levam à morte.
Alguns tipos de câncer, como os gliomas do olho, os neuroblastomas e os adenossarcomas embrionários, são mais frequentes em crianças do que em qualquer outro grupo etário, embora seja reduzida a incidência de tumores malignos na faixa de idade que vai de 5 a 14 anos. O câncer do testículo atinge principalmente homens entre 15 e 50 anos de idade, sendo considerado raro. Sua incidência é de três a cinco casos para cada grupo de 100 mil indivíduos. Os carcinomas (cânceres de estrutura epitelial) do útero e da mama incidem mais em mulheres entre 45 e 65 anos de idade. Os sarcomas (tumores de tecido conjuntivo) ocorrem com igual frequência em todas as décadas da vida.
Etiologia
Oncologia ou cancerologia é o campo da medicina que estuda o câncer, ou seja, as neoplasias malignas, do ponto de vista de origem, quadro clínico, evolução e cura. Não foi possível ainda determinar o fator inicial que leva ao crescimento anômalo de células aparentemente normais. Há diversos tipos de neoplasias, e elas não apresentam necessariamente a mesma etiologia. Dentre os agentes descritos como cancerígenos, os mais importantes são os agentes físicos, os virais, os químicos, além dos fatores hereditários, dos fatores imunológicos e das chamadas doenças pré-cancerosas.
Agentes físicos
Na gênese de vários tipos de tumores existem agentes físicos importantes. Assim, por exemplo, no desencadeamento dos osteossarcomas (tumores ósseos), há fortes indícios da influência direta de um fator físico – como o trauma. É clássico surgir em atletas um osteossarcoma de membro inferior após uma fratura, como ocorre com jogadores de futebol.
São importantes ainda as radiações ionizantes (raios X, beta, alfa, gama) e ultravioletas. A ação cancerígena se deve à liberação da energia, que atravessa os tecidos e altera a estrutura celular, provocando mutações nas células. Os tumores desencadeados por efeito da radiação solar guardam nítida relação com carcinomas de pele. Devido à presença de agentes carcinógenos, fatores ambientais também podem provocar diferentes tipos de câncer. Um agente cancerígeno importante é a poluição atmosférica, produzida pela combustão de hidrocarbonetos.
Agentes virais e hormonais
O avanço das técnicas de investigação biomédica permitiu descobrir a estreita relação existente entre certos vírus e alguns tipos de câncer em vários animais. Alguns vírus da família herpes, por exemplo, estão relacionados ao desenvolvimento de leucemias crônicas. Alguns tumores parecem guardar relação de causa e efeito com determinados vírus. O linfoma de Burkit (com incidência particularmente elevada em algumas zonas da África) revelou nítida ligação com uma virose, sugerindo que o câncer poderia ser associado a um vírus, o Epstein-Barr.
Agentes químicos
O câncer de pulmão tem evidente relação com irritantes químicos derivados do alcatrão da hulha (contidos no cigarro), os quais são muito utilizados, em cancerologia experimental, na produção de câncer de pele. Seu papel cancerígeno está comprovado. O tabaco ou os produtos de combustão do cigarro tendem, entre outros efeitos graves, a paralisar o movimento dos cílios que forram a mucosa dos brônquios. Com o tempo, a mucosa brônquica perde esse mecanismo protetor e suas células ficam expostas a agressões diretas, sofrendo transformações que podem chegar ao câncer brônquico ou carcinoma broncogênico.
Outros agentes químicos também mostraram estreita relação com o desencadeamento de tumores, como certos medicamentos e substâncias químicas. Alguns sais biliares que existem no organismo humano, quando isolados, concentrados e aplicados em animais, mostram-se também cancerígenos.
É interessante observar que o câncer no colo do útero parece ter incidência bastante rara entre as mulheres judias. Segundo pesquisas, o fato é possivelmente reflexo da circuncisão do homem judeu. Homens circuncidados têm menos risco de contrair herpes genital ou de serem infectados pelo papilomavírus humano (conhecido como HPV), que pode causar câncer do colo do útero em mulheres e verrugas nos órgãos genitais nos dois sexos.
Ainda entre os fatores químicos cancerígenos, há a influência dos hormônios. Assim, o câncer de colo do útero incide com a frequência muito maior em mulheres com ciclo "estrogênio-progesterona" presente, isto é, antes da menopausa. Já o de corpo de útero é mais comum após a menopausa. No homem, o câncer de próstata – considerado um câncer da terceira idade, já que cerca de três quartos dos casos no mundo ocorrem a partir dos 65 anos – é favorecido pela presença de testosterona (hormônio sexual masculino), razão pela qual sua terapêutica deve incluir a remoção cirúrgica dos testículos (orquidectomia) ou o bloqueio medicamentoso da testosterona.
Fatores hereditários
Sabe-se que o câncer decorre de alterações em oncogenes, em genes pertencentes ao grupo supressor tumoral ou em genes do grupo que repara o DNA. Muitos desses genes já foram descobertos, identificados e relacionados a alguns tipos de câncer. Esses achados proporcionaram o uso de novos métodos de diagnóstico e tratamento para diversos tipos de neoplasias. O aconselhamento genético para pacientes com suspeita de portar um gene mutante causador de algum tipo de câncer hereditário pode diminuir a morbimortalidade e proporcionar melhoria na qualidade de vida. Assim, o câncer hereditário ocorre a partir de uma predisposição herdada, que tem como origem alterações germinativas que conferem ao seu portador um risco de câncer significativamente maior que o da população comum. O reconhecimento de um indivíduo afetado por câncer hereditário é fundamental para a identificação dos familiares em risco e sua inclusão em programas de redução de risco ou prevenção do câncer. Em 2013 já existem testes genéticos capazes de detectar o risco que um indivíduo pode ter de desenvolver algum tipo de câncer. Existem alguns medicamentos que também podem ser utilizados para a finalidade de redução de riscos e pessoas com mutações genéticas. Alguns só podem ser utilizados em pacientes que estão na menopausa, o que pode ser útil para mulheres mais velhas, que não se beneficiariam tanto de uma cirurgia, com benefício dos remédios em média de 50%. Vale observar, no entanto, que a análise genética de um paciente pode ajudar a prevenir o desenvolvimento do câncer, mas ela só é recomendada para pessoas enquadradas no grupo de risco (com histórico de incidência de câncer precoce na família, quando a doença surge antes dos 40 anos).
Fatores imunológicos
O organismo humano dispõe de um sistema imunológico capaz de reconhecer, por meio de um "código" molecular, tudo que faz parte do organismo e tudo que é estranho ao mesmo. Esse sistema tem por finalidade mobilizar as defesas do organismo, no sentido de eliminar os fatores estranhos, considerados agressores. Pelas células do sangue (glóbulos brancos) ou de elementos humorais (anticorpos), o organismo combate e neutraliza os agentes estranhos – vírus, bactérias, proteínas e células estranhas – não reconhecidos pelo sistema imunológico como constituintes normais do organismo. O câncer, porém, não é combatido por esse sistema.
Estudos relacionados principalmente com os transplantes de órgãos revelaram que talvez a implantação de um câncer em um organismo pudesse estar relacionada a uma falha na codificação do sistema imunológico. Já foram descritos casos de indivíduos portadores de câncer desenvolvido por imunossupressores (medicamentos usados em pacientes com órgãos transplantados ou com doenças de autoagressão).
Em outros casos descritos, em que doadores de órgãos tinham câncer, os receptores – na vigência do tratamento com imunossupressores –, desenvolveram o mesmo câncer, só cessando o processo com a suspensão da droga, o que ocasionou também a rejeição do órgão transplantado. Em um estudo conduzido em julho de 2011 na Universidade Northwestern, de Chicago, Estados Unidos, descobriu-se que, por exemplo, o risco de um paciente de transplante de coração ter câncer de pele é pelo menos quatro vezes maior do que o de uma pessoa que não tenha passado por esse tipo de cirurgia. E, em casos em que há mais fatores negativos envolvidos (como possuir pele clara e consumir cigarros), o risco pode ser até 30 vezes maior. Esse estudo confirmou então uma tendência já observada em estudos menores, mas que vinha sendo questionada por alguns médicos. O estímulo ao surgimento de tumores ocorre por causa do uso de drogas imunossupressoras, que ajudam os médicos a combaterem a rejeição do órgão implantado pelo organismo do paciente. Esses remédios fazem com que o sistema imune deixe de atacar o novo órgão e pare de "achar" que é um estranho. O problema é que o sistema imune não combate apenas infecções, mas também as colônias de células malignas [tumorais]. Assim, as drogas imunossupressoras aumentam o risco de câncer. Em alguns tipos de câncer (como leucemias, linfomas e câncer de pele), o risco aumenta mais do que o esperado. Os médicos ainda estão analisando com clareza o porquê.
Doenças pré-cancerosas
Entre os fatores etiológicos do câncer, citam-se, ainda, as doenças pré-cancerosas, como a gastrite atrófica, considerada precursora do câncer de estômago; a úlcera do estômago, passível de malignizar-se; a polipose gástrica e intestinal; e a pancreatite crônica, associada, com certa frequência, a um câncer do pâncreas. Os tumores de fígado (hepatomas), por sua vez, incidem mais frequentemente em indivíduos com cirrose do fígado.
Certos tumores benignos constituem também lesões pré-cancerosas em variados graus. Estão entre eles os adenomas benignos da tireoide, os papilomas da bexiga e os "sinais" pigmentados da pele. A dermatite de radiação (resultante da queimadura crônica por ação dos raios X) representa uma lesão pré-cancerosa, pois dela pode sobreviver um câncer até muitos anos depois. As verrugas que crescem na pele, sobretudo de pessoas idosas, podem degenerar em epiteliomas ou cânceres de pele. Muitas cicatrizes (o tecido cicatricial não tem elementos protetores contra a irritação crônica) podem degenerar em câncer.
Conclusão
Em relação à etiologia do câncer, tudo parece ocorrer como se houvesse um terreno predisponente, que se torna real de acordo com a presença dos fatores desencadeantes (agentes químicos, físicos e bilógicos). Esse terreno predisponente poderia ser, segundo alguns, a herança do defeito imunitário, e, segundo outros, a herança de células cancerosas, que ficariam inativas até o momento em que os fatores desencadeantes agissem, quando então o processo eclodiria. Há ainda a possibilidade de que fatores exógenos condicionassem um defeito no sistema imunológico, e que células mutantes não fossem combatidas por esse sistema, o que levaria ao surgimento do câncer.
Classificação e distribuição
Há muitos tipos de câncer; em cada tecido podem se originar diversas classes de manifestações oncológicas. A classificação dos processos tumorais é estabelecida em função do tecido de que procedem. Didaticamente, as neoplasias dividem-se em dois grandes grupos, conforme a origem embriológica: os carcinomas e os sarcomas. Carcinomas são os tumores de tecidos derivados do ectoderma do embrião, que dá origem à pele, às glândulas e ao tecido nervoso; sarcomas são os derivados do mesoderma do embrião, origem do tecido conjuntivo, dos ossos, das membranas serosas e dos músculos.
Tanto carcinomas quanto sarcomas são subclassificados conforme o tipo de estrutura que "imitam". Assim, os adenocarcinomas imitam uma glândula; os osteossarcomas imitam os ossos; os osteocondromas, as articulações; os linfossarcomas, os gânglios linfáticos; os reticulossarcomas, as células reticulares etc.
Existem ainda tumores mistos ou que não se classificam em nenhum dos dois tipos. As leucemias são também neoplasias, mas devem ser consideradas à parte. Classificam-se em: mieloides, linfoides, eosinofílicas e monocíticas, conforme o tipo de célula sanguínea afetada. Quando o tipo de célula não é totalmente diferenciado, trata-se de leucemia indiferenciada. As leucemias podem ser ainda agudas ou crônicas, conforme o quadro clínico e a evolução.
Outras classificações dividem os cânceres em: tumores do tecido epitelial (carcinomas), tumores do tecido conjuntivo (sarcomas), tumores do tecido hematopoético (leucemias, linfomas mielomas), tumores do tecido nervoso (gliomas), tumores mistos (carcinossarcomas e teratomas malignos) e tumores especiais (melanoma, seminoma, timoma etc.).
O câncer se distribui em todo o reino animal e vegetal, mas a incidência de um ou outro de seus tipos é maior em determinadas espécies. Entre os animais, os ratos apresentam alta predisposição ao câncer, razão pela qual são muito usados na cancerologia experimental. O câncer da mama é comum nos cães; o melanoma do ânus, em determinadas raças de cavalos; e o epitelioma de pálpebra, em gatos.
Influências raciais
Na espécie humana, é extremamente difícil explicar as influências raciais sobre o câncer. É fato que alguns povos – talvez por seu caráter antropológico, por fatores ecológicos, ou por fatores alimentares – são mais predispostos a determinados tipos de câncer do que outros.
Entre os chineses, o câncer de nasofaringe é mais comum que outros, e o mesmo ocorre com o câncer do fígado entre os bantos e os malásios. O sarcoma de Kaposi hemorrágico não associado à aids (da pele dos membros) é mais comum nos povos do Mediterrâneo, nos judeus, nos italianos e nos chineses. O câncer de mama é raro entre os povos primitivos. O melanoma não é comum entre os negros. Já o câncer de estômago é duas vezes mais frequente entre os japoneses que entre os europeus. (Em 2012, segundo o Instituto Nacional do Câncer, a alta mortalidade foi registrada na América Latina, principalmente na Costa Rica, no Chile e na Colômbia. Porém, o maior número de casos ocorre no Japão, onde são encontrados 780 doentes por 100 mil habitantes.)
Frequência em relação ao sexo
Em relação ao sexo, na raça humana em geral, a frequência do câncer é maior entre as mulheres que entre os homens, devido à grande incidência do câncer de útero e de mama. Além disso, há certa predominância de um ou outro tipo de câncer conforme o sexo, o que é também difícil de explicar. Assim, o câncer de estômago é mais frequente no homem, em uma relação de 3:2. O sarcoma de Kaposi hemorrágico não associado à aids ocorre praticamente só em homens, assim como o câncer de mama é quase exclusivo da mulher.
Frequência em relação à idade
O câncer é uma doença que costuma ocorrer após os 40 anos, mas pode incidir em qualquer idade. Sua frequência em relação à faixa etária varia também conforme o tipo de câncer. Algumas formas incidem em crianças, outras em jovens e outras quase somente em velhos.
Do nascimento até o 6° ano de vida, os gliomas dos olhos, os neuroblastomas e os adenossarcomas dos rins ocupam lugar importante na relação das causas de mortalidade infantil. Dos 6 aos 16 anos, há uma estranha pausa na incidência do câncer; apenas as leucemias agudas costumam ocorrer nesse período.
Nos adultos jovens (antes dos 30 anos), há certa incidência do câncer de testículos e dos sarcomas (cânceres derivados da linhagem mesenquimal). Os carcinomas (linhagem epitelial) são raros em crianças, jovens e adultos, ao passo que os sarcomas incidem em qualquer idade e com a mesma frequência.
Epidemiologia
Vários fatores entram em jogo nos estudos que relatam a distribuição e a incidência do câncer na raça humana: fatores climáticos, ecológicos, alimentares, genéticos e raciais. Todavia, há grande dificuldade para a obtenção desses dados, que, na maioria dos países, não são fidedignos. A falta de um censo nacional, a falta de registros de óbitos de um sem-número de casos e o mau preenchimento dos atestados de óbito, como ocorre na grande maioria dos países subdesenvolvidos, não permitem conclusões e estudos definitivos a respeito.
Diagnóstico
No levantamento da história clínica do paciente (anamnese), impõe-se pesquisar todos os sintomas mencionados, inclusive os que pareçam sem importância. Essa conduta visa a um diagnóstico precoce, uma vez que, tratando-se de câncer, quanto mais cedo for detectado, maior a probabilidade de cura.
Entre as numerosas técnicas de detecção precoce recomenda-se o autoexame de mamas e os exames médicos preventivos – como o papanicolau, para a detecção do câncer de colo de útero, e a mamografia, para o câncer de mama. Os raios X ajudam muito no diagnóstico do câncer do pulmão.
Na anamnese devem ser incluídas queixas sobre lesões na pele, emagrecimento, febre de causa não esclarecida, inapetência, manifestações ganglionares, lesões de boca e deglutição difícil. Devem também ser consideradas alterações dispépticas (má digestão, azia, arrotos, estufamento abdominal etc.), funções intestinais ou urinárias, a mama e o ciclo menstrual; presença de sangue nas fezes, na urina, no vômito e no esperma; aparecimento de tosse seca, falta de ar, icterícia, prurido sem causa aparente, anemia, sinais hemorrágicos na pele, fraturas aparentemente sem explicações, dores em qualquer parte do corpo, alterações na voz etc.
Ainda na anamnese, devem ser pesquisadas as atividades profissionais do indivíduo, uma vez que existem cânceres estreitamente relacionados a esse fator. Assim, o manuseio com raios X e radioisótopos tem sua importância comprovada no desencadeamento do câncer. Dentistas, radiologistas, cirurgiões ortopedistas e técnicos de raios X devem ser alertados e orientados nesse sentido.
Pacientes que lidam com anilina, benzidina ou betanaftilina podem desenvolver câncer de bexiga. Indivíduos que trabalham com sais de cromo, pó de asbesto e níquel estão mais sujeitos a câncer no trato respiratório (nariz, laringe, brônquios e pulmão). Aqueles que manipulam benzol estão mais expostos à leucemia.
A investigação dos antecedentes pessoais, incluindo doenças pregressas, permite pesquisar condições pré-cancerosas. Calculose de vesícula, leucoplasias (placa branca mucosa frequente na boca, na língua, na vagina etc.), sífilis (devido à relação entre sífilis na língua e câncer nessa região), cervicites (no colo uterino), traumas (fraturas, pancadas), queimaduras, tumores benignos, úlcera de pele, úlcera no aparelho digestivo, cirrose, pancreatite, radiodermites, pólipos, nevo (pintas ou sinais).
Os hábitos do paciente também se revestem de importância no diagnóstico do câncer. O fumo, por exemplo, é potencialmente cancerígeno. Sabe-se que o fumante de cigarros tem maior propensão para a doença que o de charutos ou de cachimbo, em comparação com os não fumantes. Os fumantes de cachimbo apresentam maior incidência de câncer de língua e lábio. O álcool, pelo fato de, em certo número de casos, desencadear cirrose hepática, pancreatite, gastrite ou esofagite – condições pré-cancerosas –, também deve ser lembrado nesse interrogatório.
A procedência do indivíduo deve ser levada em conta, tendo em vista certas peculiaridades regionais na distribuição do câncer. No Brasil, o Rio Grande do Sul é o estado com maior incidência de câncer de esôfago, um dos tipos mais comuns de neoplasia do aparelho digestivo. Os altos índices da doença podem estar ligados ao hábito de ingerir bebidas muito quentes, como o chimarrão. A enfermidade também pode ser causada por fatores como uso prolongado de bebida alcoólica, tabagismo ou a associação de ambos. Há ainda pesquisas que apontam a erva-mate como relacionada à formação do tumor. No entanto, não há estudos que expliquem o mecanismo pelo qual a erva-mate poderia causar o câncer, mas sim que a associe à doença. Sabe-se que existem alterações em nível celular no esôfago de tomadores de chimarrão que poderiam induzir ao câncer.
Os antecedentes familiares também fazem parte do interrogatório. A pesquisa de indivíduos cancerosos na família pode, em alguns casos, ajudar no diagnóstico, ou pelo menos na orientação propedêutica do paciente. Um exame clínico acurado deve descartar aproximadamente 50% da possibilidade de haver câncer. Na metade dos casos, o câncer pode ser visto ou apalpado pelo médico. Assim, tumores de pele, boca, fígado, faringe, mama, ânus, pênis, escroto, útero, ovário, gânglios etc., podem ser perfeitamente perceptíveis ao exame clínico.
Os exames complementares são de grande valia, inclusive para a pesquisa de tumores ocultos. Os exames de sangue – hemograma (pesquisa da leucemia), eletroforese de proteínas, dosagem de mucoproteínas, dosagem de fosfatases ácidas (pesquisa de câncer de próstata), dosagem de fosfatases alcalinas (pesquisa de tumores ósseos e hepáticos), dosagem de alfa-fetoglobulina (pesquisa de tumor no fígado), hemossedimentação etc. – constituem importantes recursos auxiliares para o diagnóstico.
A endoscopia (laringoscopia, broncoscopia, cistoscopia, esofagoscopia, gastroscopia, gastrofotografia, duodenoscopia, retossigmoidoscopia, colonoscopia etc.) faz parte do arsenal propedéutico, proporcionando ao médico possibilidades diagnósticas precoces no campo do câncer.
Além da endoscopia, a medicina conta com o recurso da radiologia geral e da radiologia especializada. A tomografia computadorizada e a ultrassonografia – assim como radiografia de crânio, ossos, mama (mamografia e ductulografia), tórax, brônquios (broncografia), esôfago, estômago, duodeno, intestino delgado, intestino grosso (enema baritado), artérias (arteriografia), gânglios (linfografia), genitais femininos (ginecografia e histerossalpingografia) e rins (urografia excretora e pielografia ascendente) – auxiliam sobremaneira o médico em seu caminho para o diagnóstico.
São úteis ainda os exames de urina, com pesquisa de sangue e de proteínas (no mieloma), o mielograma (exame citológico da medula óssea), o exame citológico do escarro, o exame do líquido de ascite (derrame líquido intraperitonial) e o exame do líquido pleural (derrame líquido na pleura). O médico pode também lançar mão da mamografia (utilização de raios-gama em lugar dos raios X), da ecografia (utilização de ondas sonoras e sua propagação) e da radioisotopia (que utiliza radioisótopos marcando substâncias que são incorporadas pelos órgãos a serem estudados) que enriquecem ainda mais a pesquisa diagnóstica.
A radioscopia, particularmente, é de uso rotineiro na pesquisa do tumor hepático (hepatoma), por meio do hepatograma; na pesquisa do tumor de rim (nefrograma ou mapa renal); no tumor do pâncreas (mapeamento pancreático) e na pesquisa do tumor de tireoide (mapeamento de tireoide).
Entre os exames complementares incluem-se, finalmente, os exames citológicos e anatomopatológicos, que consistem no estudo citológico e histológico do material obtido por punção de líquidos, punção de tumores e gânglios, ou ainda, por biópsias realizadas nos vários órgãos (fígado, gânglios, pele, baço etc.). Esse material pode ser obtido por meio de cirurgia ou de exames especializados, como a peritonioscopia (exame instrumental da cavidade abdominal), a colposcopia (exame do colo uterino), a broncoscopia, a gastroscopia, a esofagoscopia etc.
Alguns sintomas e dados da doença
O câncer do esôfago (o 6° mais frequente entre os homens e 15° entre as mulheres, excetuando-se o câncer de pele não melanoma) causa dificuldade progressiva de engolir, sobretudo alimentos sólidos. A doença começa insidiosamente, sendo difícil identificá-la no início, por ausência de sintomas específicos.
O aparecimento de fenômenos dispépticos (dificuldades digestivas) em uma pessoa até então sadia, com sintomas sugestivos de úlcera gastroduodenal, associados com emagrecimento, anemia e inapetência inexplicáveis, pode estar vinculado a um câncer gástrico (cujo pico de incidência se dá em sua maioria em homens, por volta dos 70 anos; segundo dados de 2012, cerca de 65% dos pacientes diagnosticados com câncer de estômago têm mais de 50 anos).
O câncer do pâncreas raramente apresenta sintomas precoces. Uma dor abdominal profunda acompanhada de dor lombar, diarreia e icterícia (na ausência de cálculos da vesícula) pode gerar suspeita de câncer pancreático. No Brasil, esse tipo de câncer é responsável por cerca de 2% de todos os tipos de câncer diagnosticados e por 4% do total de mortes por essa doença. É raro antes dos 30 anos e torna-se mais comum a partir dos 60 anos.
Os cânceres do reto muitas vezes são diagnosticados erroneamente como hemorroidas em suas fases iniciais, em virtude da eliminação repetida de pequenas quantidades de sangue no ato da defecação. O câncer colorretal abrange tumores que acometem um segmento do intestino grosso (o cólon) e o reto. Esse tipo de câncer é tratável e, na maioria dos casos, curável, ao ser detectado precocemente, quando ainda não se espalhou para outros órgãos. Grande parte desses tumores se inicia a partir de pólipos (lesões benignas que podem crescer na parede interna do intestino grosso). Uma maneira de prevenir o aparecimento dos tumores seria a detecção e a remoção dos pólipos antes de eles se tornarem malignos.
O câncer de mama se inicia como um pequeno nódulo, indolor, mas de crescimento progressivo. Depois, torna-se aderente à pele, repuxando-a, e esta se ulcera; o mamilo frequentemente se inverte. Todo nódulo que aparece na mama deve ser suspeito de câncer até prova em contrário. Esse câncer é o tipo mais frequente no mundo e o mais comum entre as mulheres, respondendo, em 2012, por 22% dos casos novos a cada ano.
O câncer de colo do útero muitas vezes se anuncia por excessiva hemorragia durante a menstruação ou no intervalo das menstruações. Esse tipo de câncer é o segundo tumor mais frequente na população feminina, atrás apenas do câncer de mama, e a quarta causa de morte de mulheres por câncer no Brasil.
Os cânceres de bexiga e dos rins causam inicialmente hematúria (perda de sangue na urina) e micção frequente e dolorosa. No Brasil, a estimativa de novos casos, em 2012, era de 8.900, sendo 6.210 em homens e 2.690 em mulheres.
O câncer da próstata em geral não apresenta sintomas, mas pode provocar dificuldade na micção; às vezes, o primeiro sintoma é uma dor lombar provocada por metástase para a coluna ou para os ossos pélvicos. O câncer não raro se anuncia por dor local e aumento de volume da área afetada. Em valores absolutos, o câncer de próstata é o sexto tipo mais comum no mundo e o mais prevalente em homens, representando cerca de 10% do total de cânceres.
O câncer de boca se apresenta como fissura, úlcera crônica ou porção endurecida, sobretudo no bordo posterior e lateral, sendo dos poucos cânceres que se mostram dolorosos desde o início. Afeta lábios e o interior da cavidade oral. Dentro da boca devem ser observados gengivas, mucosa jugal (bochechas), palato duro (céu da boca), língua (principalmente as bordas) e assoalho (região embaixo da língua). O câncer do lábio é mais comum em pessoas brancas e ocorre mais frequentemente no lábio inferior.
O câncer de laringe causa precocemente rouquidão e alterações da voz. O estridor e a dispneia constituem sintomas de fase avançada da doença. Ocorre predominantemente em homens e é um dos mais comuns entre os que atingem a região da cabeça e pescoço. Em 2012, representava cerca de 25% dos tumores malignos que acometem essa área e 2% de todas as doenças malignas.
O câncer do pescoço em geral é secundário a uma neoplasia maligna primitiva da boca, da faringe, da laringe, do tórax ou do abdome.
O câncer do pulmão vem aumentando sua incidência. É o mais comum de todos os tumores malignos, apresentando aumento de 2% por ano na sua incidência mundial. No Brasil, foi responsável por 20.622 mortes em 2008, sendo o tipo que mais fez vítimas. Exterioriza-se por tosse contínua e rebelde aos medicamentos comuns; outras vezes por dor torácica, dispneia ou hemoptise. Muitas vezes nenhum sintoma se manifesta, embora a radiografia já mostre, no tecido pulmonar, a imagem do câncer. Segundo o INCA, as estimativas de novos casos, em 2012, eram de 27.320, sendo 17.210 homens e 10.110 mulheres.
Tratamento
As armas terapêuticas disponíveis para o tratamento do câncer são fundamentalmente três: cirurgia, quimioterapia e radioterapia. Dependendo do tipo histológico do câncer e de sua sensibilidade, o tratamento poderá incluir uma, duas ou mesmo as três armas simultaneamente.
A eficácia do tratamento cirúrgico, aconselhável em grande número de cânceres, depende da fase em que se encontre a doença no momento em que foi indicado o tratamento. A cirurgia é adotada amiúde nos casos de câncer de pele, ossos, gânglios, estômago, boca, laringe, pulmão, esôfago, intestinos, rins, bexiga, mucosas, brônquios, fígado (quando localizado), tireoide (alguns tipos), língua, lábios, ânus, reto, mama, útero etc.
Boa parte dos tumores, após extirpados, exige tratamento acessório quimioterápico ou radioterápico. O tratamento cirúrgico é por excelência mutilante e, muitas vezes, dependendo da extensão do câncer ou do número de órgãos atingidos, sua excisão poderá levar o paciente à morte. Acredita-se que, com o evoluir da ciência, talvez venha a ser possível a exclusão da cirurgia do esquema terapêutico do câncer.
O tratamento quimioterápico inclui a hormonioterapia e os antiblásticos. Alguns tumores respondem temporariamente à administração de hormônios, como é o caso do câncer de mama e de próstata; daí a razão do uso de hormônios na terapêutica.
Os antiblásticos são substâncias químicas que intervêm no metabolismo das células jovens, impedindo seu crescimento e sua reprodução. Como as células cancerosas obedecem a esse padrão, alguns tipos de câncer respondem a essas drogas e sustam seu desenvolvimento. Os antiblásticos, largamente usados, consideram-se de escolha no tratamento das leucemias e dos linfomas. Servem, além disso, como terapia acessória nos casos de cirurgia.
A radioterapia utiliza radiações emitidas por um "tubo" que contém rádio e cobalto, ou ainda radiações emitidas por substâncias marcadas como radioisótipos para inibir o crescimento de tumores. É largamente usada como complementação do tratamento cirúrgico e como acessória ao tratamento quimioterápico.
Alguns tipos de câncer são altamente sensíveis às radiações, como os linfomas, a leucemia mieloide crônica, alguns cânceres de pele, o câncer de pulmão, o câncer de esôfago e alguns cânceres de tireoide, além de outros, razão pela qual a radioterapia é bastante usada nesses casos. Pode-se também usar a radioatividade para tratamento de alguns órgãos, mediante administração de substâncias radioativas.
Prognóstico
O prognóstico do câncer é extremamente variável e difícil de avaliar. Não se pode negar, porém, que quando o diagnóstico é precoce há mais possibilidade de cura. Quando o diagnóstico é tardio, o prognóstico é quase sempre péssimo. No Japão, devido à alta incidência de câncer de estômago, iniciaram-se levantamentos de massa (mass survey) com gastrocâmara (fotografia gástrica), conseguindo-se surpreender inúmeros casos incipientes de câncer gástrico ainda assintomáticos. Esses casos foram operados e tiveram cura total. Já nos países ocidentais, o câncer de estômago é diagnosticado geralmente tarde, e a porcentagem de cura é muito baixa.
Há também variação do prognóstico quanto ao tipo de tumor. Na pele, o melanoma não tem bom prognóstico; já os carcinomas basocelulares e espinocelulares têm boas possibilidades terapêuticas. Na tireoide, os carcinomas papilíferos têm ótimo prognóstico.
Diante de cada caso, não é fácil se estabelecer prognóstico sobre o tempo de vida: espera-se às vezes péssima evolução e obtém-se resultado contrário, ou vice-versa. Casos de involução (cura espontânea do câncer), ainda que extremamente raros, podem registrar-se.

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